Un nouvel implant radioactif s’attaque aux tumeurs cancéreuses avec un succès remarquable

Des ingénieurs de l'université Duke ont créé un nouveau système prometteur d'administration du traitement du cancer et ont démontré son efficacité contre l'une des formes les plus complexes de la maladie. Les scientifiques ont démontré comment un implant radioactif pouvait éliminer complètement les tumeurs chez la majorité des rongeurs dans une recherche récemment publiée.

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L’étude porte sur des souris atteintes d’un cancer du pancréas et montre ce que les chercheurs affirment être le traitement le plus efficace jamais étudié dans ces modèles précliniques.

En raison de la grande capacité d’évasion des cellules tumorales du cancer du pancréas et de l’abondance des mutations (qui les rendent résistantes à de nombreux médicaments), ce cancer est notoirement difficile à diagnostiquer et à traiter. Bien qu’il ne représente que 3,2 % de tous les cancers, il est la troisième cause de décès par cancer. Une approche consiste à utiliser la chimiothérapie pour maintenir les cellules tumorales dans un état de vulnérabilité aux radiations, puis à frapper la tumeur avec un faisceau de radiations ciblées.

Cependant, il est difficile d’agir de manière à attaquer la tumeur tout en évitant d’exposer le patient à de fortes doses de rayonnement. De plus, cette méthode augmente le risque d’effets secondaires graves. Une autre approche faisant l’objet de recherches est l’utilisation d’implants qui peuvent être placés directement à l’intérieur de la tumeur pour l’attaquer de l’intérieur avec des matériaux radioactifs. Les chercheurs ont fait quelques progrès en enfermant des échantillons radioactifs dans des coques en titane, mais celles-ci peuvent endommager les tissus environnants.

“Il n’existe tout simplement pas de bon moyen de traiter le cancer du pancréas à l’heure actuelle”, a déclaré Jeff Schaal, auteur de l’étude.

Attaquer les tumeurs de l’intérieur

Jeff Schaal et ses collègues ont étudié un autre type d’implant, composé de matériaux plus biocompatibles qui ne présenteraient pas les mêmes risques pour le corps humain. Les chercheurs ont utilisé des polypeptides de type élastine (ELP), des chaînes synthétiques d’acides aminés qui restent liquides à température ambiante mais forment un gel stable dans l’environnement plus chaud du corps.

Cette substance a été injectée dans les tumeurs de divers modèles de souris atteintes de cancer du pancréas, en même temps qu’un élément radioactif appelé iode-131, un isotope bien étudié et largement utilisé dans les traitements médicaux. Dans cet environnement, le PEL encapsule l’iode-131, l’empêchant de s’échapper dans l’organisme tout en lui permettant d’émettre un rayonnement bêta qui pénètre dans la tumeur. Lorsque le rayonnement est épuisé, le gel biologique ELP se dégrade en toute sécurité en acides aminés inoffensifs.

Le traitement a été testé en conjonction avec le paclitaxel, un médicament de chimiothérapie courant. Les implants radioactifs ont été injectés dans des tumeurs cancéreuses situées juste sous la peau, mais présentant des mutations connues dans le cancer du pancréas, ainsi que dans des tumeurs situées dans le pancréas lui-même, qui sont historiquement plus difficiles à traiter.

Les scientifiques signalent un taux de réponse de 100 % au traitement dans tous les modèles testés. Le double traitement a complètement éliminé les tumeurs dans 80 % des cas dans trois quarts des modèles. Les chercheurs ont utilisé ce nouveau traitement contre le cancer du pancréas pour étudier son potentiel contre l’une des formes les plus difficiles de la maladie, mais ils pensent que les résultats sont de bon augure pour une application plus large.

“Nous pensons que le rayonnement constant permet aux médicaments d’interagir avec ses effets plus fortement que ne le permet la thérapie par faisceau externe”, a expliqué M. Schaal. “Cela nous fait penser que cette approche pourrait en fait fonctionner mieux que la thérapie par faisceau externe pour de nombreux autres cancers également.”

Les prochaines étapes

Il reste encore beaucoup à faire avant que ce traitement puisse être administré à l’homme. Les chercheurs prévoient de procéder à des essais sur des animaux plus grands. Ils affirment que ces résultats sont sans précédent en ce qui concerne l’efficacité avec laquelle le traitement a désintégré les tumeurs, Ashutosh Chilkoti, membre de l’équipe, les qualifiant de “peut-être les résultats les plus excitants” contre le cancer du pancréas à un stade avancé que son laboratoire ait produits en près de 20 ans.

Stéphane Bourgeois
Stéphane Bourgeois
Stéphane baigne depuis tout petit dans la l'écriture et la lecture et écrit depuis quelques années sur tout ce qui touche au digital mais aussi à l'environnement.

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